Loxodonta africana - African elephant


AFRICAN ELEPHANT

SCIENTIFIC CLASSIFICATION

Kingdom

:

Animalia

Phylum

:

Chordata

Subphylum

:

Vertebrata

Class

:

Mammalia

Order

:

Proboscidea

Suborder

:

Feliformia

Family

:

Elephantidae

Kind

:

Loxodonta

Species

:

Loxodonta africana

Common name

: African elephant

GENERAL DATA

  • Body length: female: 3,3 m from the head to the tip of the tail; male: 4 m from the head to the end of the tail
  • Height at the withers(1): female: 2.5 - 3.0 m; male: 4.0 - 4.5 m
  • Weight: up to 6000 kg
  • Lifespan: 60 - 80 years
  • Sexual maturity: 10 - 12 years

HABITAT AND GEOGRAPHICAL DISTRIBUTION

The African elephant, once widespread in 37 countries of sub-Saharan Africa, is now found only in some areas with 30% of its population restricted to a few protected areas. Its range extends from the south of the Sahara to the southernmost tip of Africa between the Atlantic Ocean and the Indian Ocean.

The two currently recognized subspecies are Loxodonta africana cyclotis (African forest elephant) e Loxodonta africana africana (African elephant of the desert) which differ from each other for their geographical location, for the weight and the length of the tusks. The former lives mainly in the rainforests, it has more slender tusks and is smaller while the latter lives in the desert and in the prairies. According to some scholars it would be two distinct species instead of two subspecies.

CHARACTER, BEHAVIOR AND SOCIAL LIFE

The females of the African elephant live in herds of 9-11 females, usually related to each other (sisters), and their young. A hierarchy is established within the group: the eldest female is the matriarch, on whose experience and authority all rely.

Generally the herd is formed only by females but small males who have not yet reached sexual maturity (around 10 years old) may also be present.

The matriarch remains in command throughout her life and is replaced only when she is no longer old and at what point the eldest after her takes the command and she is left to fend for herself.

The isolated elephants are the males that come together in groups only temporarily for some necessity but usually live alone.

Generally, family groups living in the same area are all related to each other.

They are nomadic animals that follow the rhythm of the seasons, moving now in one area now in another depending on the greater availability of food.

During the dry season, therefore with little water availability, different groups can gather all together around a single pool of water.

The herd is very well organized, for example, with real guard shifts to let the mothers rest especially (the elephants sleep or standing or lying on their side) while some guard and control the young.

When a predator approaches the herd, the chicks are placed in the center and all the other females circulate to protect them by creating an impenetrable barrier for any predator.

Elephants love to roll around in the mud with which they cover their entire body to protect themselves from the sun and parasites.

PHYSICAL CHARACTERISTICS

The African elephant is a huge pachyderm very heavy, so much so that it is the heaviest animal on earth and the second tallest.

They are characterized by sexual dimorphism as the male is considerably larger than the female.

The body is dark gray-brown in color and has scattered hairs that are lost over the years. The skin is 2.0 to 4.0 cm thick.

They have very large ears (about 1.2m in diameter) and very vascularized which the elephant shakes to disperse the heat.

The African elephant has a nose that is transformed into a long, very flexible trunk that originates from the upper lip. It is about 1.5m long and alone weighs about 135kg. The trunk is used both to lift weights and to perform precision operations with the two particularly sensitive prehensile nostrils. Besides this it is also used to feed, to perceive smells, to choke and to get wet.

On the sides of the trunk there are two ivory tusks which are nothing more than the particularly developed incisors, which grow continuously and are used by the elephant to tear the bark of the trees, to dig or as elements of offense / defense. The rest of the teeth consist of four molars which are replaced three times over the course of the elephant's life.

The legs in the terminal part are provided with a thick pad of fat that serves as a shock absorber for the animal to support the great weight.

A typical peculiarity of the African elephant is that the breasts are found in the chest rather than in the belly, which is quite rare in four-legged mammals.

African elephants are among the longest-lived mammals, having an average life span of 70 years.

COMMUNICATION

African elephants are animals that communicate a lot with each other. They use touch: for example, they intertwine their trunks with each other as a sign of greeting or feel each other or trumpet.

EATING HABITS

The African elephant is a herbivorous animal. When there is an abundance of food it feeds on herbaceous plants (from 100 to 300 kg per day and drinks up to 200 liters of water per day), fruit, while during the dry season it feeds on leaves, bark and small shrubs.

They generally do not eat plants that grow in swampy areas as they are very poor in nutrition. Only old animals with tooth problems feed on this vegetation because it is more tender.

REPRODUCTION AND GROWTH OF THE SMALL

The African elephant does not have a precise reproductive season as the female is fertile every two months for about two days. When the male finds a female in heat he becomes very aggressive and fights strenuously with the other males to secure the favors of the female and in these cases it is always the biggest and with the longest fangs that manages to get the better of.

Although there is no mating season, the rainy period is the one with a higher reproduction rate than dry periods thanks to the greater abundance of food.

The gestation is very long, 22 months (almost two years) and the babies weigh about 120-130 kg at birth. Being small and defenseless, they are often prey to large predators such as lions and despite being protected by the whole group, only 1 in 3 can reach adulthood. Practically as soon as they are born they are able to walk and follow their mother

Females give birth on average every 4 years and the baby is weaned only a few months before the next baby elephant is born.

The young is raised and protected by the whole herd and in general the females remain with the herd in which they were born for the rest of their life while the males, once they reach sexual maturity, leave the herd (at the age of 10 - 12 years).

PREDATION

Given its enormous size, the adult African elephant has practically no predators, except for humans. The young can be prey to lions and hyenas even if they are almost always very well protected by the herd.

The main threat to African elephants has always been the man who hunted him heavily to get the ivory of his tusks from which he gets jewels and other objects and also for his flesh.

STATE OF THE POPULATION

The African elephant is classified in the IUNC Red list among animals close to the threat of extinction NEAR THREATENED (NT).

Even if today elephant hunting is almost forbidden in all countries of the world, the main threat to its extinction is becoming the fragmentation of its habitat, caused by the advance of urbanization.

The African elephant has been listed in CITES Appendix I since 1989, but for some states it has been included in Appendix II, with specific annotations: Botswana, Namibia, South Africa and Zimbabwe.

The African elephant enjoys different degrees of legal protection in all the states where it is present even if 70% of its population lives in unprotected areas.

Some African countries (Botswana, Cameroon, Gabon, Mozambique, Namibia, South Africa, Tanzania and Zimbabwe) allow elephant sport hunting and CITES allows the export of trophies.

SOCIAL, ECONOMIC AND ECOSYSTEM IMPORTANCE

The African elephant is one of the few species that is capable of significantly modifying the ecosystem in which it lives: it uproots trees to feed on them by throwing down entire woods; it digs in river beds in search of water, also modifying its natural path; it enlarges caves as it feeds on salt. Furthermore, being a great walker, he contributes to the dispersion of numerous plant essences (with the feces they disperse the seeds).

CURIOSITY'

Beyond the kind Loxodonta which includes African elephants exists on kindElephas which includes the Asian elephant. The substantial differences between the two genera are: the Asian elephant has an arched back compared to the African one which remains concave; the Asian one is much smaller in size; the females of the Asian elephant have much smaller tusks and ears than those of the African; the African elephant has two appendages in the tip of the trunk while the Asian elephant has only one.


African elephant


Asian elephant (2)

Note

  1. withers: region of the body of the quadrupeds between the upper edge of the neck and the back and above the shoulders, in practice the highest area of ​​the body (excluding the head);
  2. iImage not subject to copyright.

African elephant

The African elephant (Loxodonta) is a genus comprising two living elephant species, the African bush elephant (L. africana) and the smaller African forest elephant (L. cyclotis). Both are social herbivores with gray skin, but differ in the size and color of their tusks and in the shape and size of their ears and skulls.

Both species are considered at heavy risk of extinction on the IUCN Red List as of 2021, the bush elephant is considered endangered and the forest elephant is considered critically endangered. They are threatened by habitat loss and fragmentation, and poaching for the illegal ivory trade is a threat in several range countries as well.

Loxodonta is one of two extant genera of the family Elephantidae. The name refers to the lozenge-shaped enamel of their molar teeth. Fossil remains of Loxodonta species have been excavated in Africa, dating to the Middle Pliocene.


Description [editar | editar código]

Roman estatua de bronce of a war elephant.

Frescos cartagineses, y las monedas acuñadas por sociedades del norte de África en varias ocasiones muestran elefantes muy pequeños (tal vez 2,5 metros en el hombro) que poseían las orejas grandes y cóncavas típicas del Loxodonta modern. Tenía un tamaño menor que el elefante aficano de sabana, probably similar to the African elephant de bosque. También es posible que fuera más dócil, quizás por eso pudo ser domesticado por los cartagineses con algún method desconocido. Además de ser utilizados por Aníbal, no se holds constancia de que fueran utilizados por otra potencia que no fuera Cartago or Numidia, pues los elefantes de war de otras potencias as Greece, Macedonia or Persia were all asiáticos. The modern erudición has puesto en duda si los elefantes cartagineses fueron equipados con torretas de combate debido a su tamaño pequeño a pesar de que las afirmaciones dicen the contrary, the evidencia indicates that los elefantes africanos del bosque podían y de hecho llevan torretas en ciertos contextos militares.

The North African elephant was used for the Ptolemaic dynasty of Egipto. Escrito en el segundo siglo antes de Cristo, Polybius (Las historias 5,83) describing su inferioridad en la batalla contra los elefantes indios más grandes usados ​​por los reyes seléucidas. A superlive inscripción of the ptolemaic enumerates tres tipos de elefantes de guerra, el "troglodyte" (probably from Libya), el "Ethiopian", y el "indio". El rey Ptolomeo se enorgullecía de ser el primero en domar a los elefantes de Etiopía, an acción que podría ser idéntica a de las especies africanas existentes.


HÁBITAT of the African elephant

Los elefantes africanos son cuadrúpedos típicos y característicos de África. Ocupan el este, sur y oeste de dicho continent. If you are in Angola, Kenya, Ethiopia, South Africa, Tanzania, Sudán and Namibia.

On medio de vida preferido son los matorrales, sabanas abiertas y cerradas, llanuras, bosques y zonas desérticas. The largest population of African elephants is still in the preservation, but there is a high porcentaje that no if it encuentra bajo vigilancia, for the queda expuesto al ataque de los cazadores furtivos.

Por lo general, a estos animales les gusta andar en manadas de entre 12 y 20 individos.


The elephant is the largest land animal in the world, and in the savannah. he commands!

L'African elephant (Loxodonta africana), lives from the south of the Sahara to the southern tip of Africa and is the largest living land animal, with a weight that varies between 3600 and 6000 kg. The male, with a height at the withers (the highest point of the back) of 3.75 m, is more imposing than the female, which reaches a maximum of 3 m.

In both sexes, the upper incisors grow to become gods ivory tusks up to 2.5 m long. After man, the elephant is the longest-lived terrestrial mammal, with one average life of 70 years!

ALL-ROUND PROBOSCIS

African elephants can survive for long periods without water and adapt to different habitats such as forest, savannah, river valleys, swamps but also desert areas. For regulate body temperature wave the huge ears, while the strong prehensile proboscis it is used for drinking and gathering food, strictly vegetarian.

FEMALES IN COMMAND!

They live in matriarchal herds commanded by older female and made up of elephantesses, cubs and youngsters. Males leave the group when they reach sexual maturity, between 10 and 12 years of age, and they start wandering in constant search of a partner.

Within the group the females cooperate for raise offspring and defend it from hyenas and lions, the only natural predators besides man. There gestation lasts 22 months and weaning ends when the mother gives birth to another puppy, usually after 4-9 years.

DANGER OF POACHERS

In recent years, the poaching of African elephants linked to the illegal trafficking of ivory has increased, especially in China and Thailand. The WWF he calculated that, every year, about 30 thousand African elephants are killed for their tusks, out of a global population estimated between 472,000 and 690,000 specimens, a sharp decline compared to the 1930s, when there were about five million.

THE TAXONOMY

Class: Mammals
Order:
Proboscidea
Species:
Loxodonta africana
Family:
Elephantidae
Conservation status:
Vulnerable (Vu)


The current elephants

The African Elephant (Loxodonta africana), the largest of the pachyderms, is also the heaviest and largest placental, terrestrial quadrupedal mammal on the planet. It is a huge eutherian mammal, belonging to the order of the proboscideans (Proboscidea), family of Elephants (Elephantidae). It was first described by the English biologist, zoologist and botanist John Edward Gray, in 1836.
The Asian equivalent, the Elephas maximus, of which we will talk in another sheet, even if of enormous size, is smaller for both sexes, with a more pinkish color of the thick skin and smaller fangs, absent in the females. While always maintaining a certain degree of wildness, it has a more docile character than the African species.
The Loxodonta africana instead it is much wilder.
Little inclined to human contact, he tolerates it badly. He is not accustomed or addicted to his presence, and can charge him with unprecedented strength and ferocity, if he feels threatened or sees him as a danger to the offspring. Together with the Hippo (Hippopotamus amphibius), to the Lion (Panthera leo) and the Bufalo Cafro (Syncerus caffer), is one of the main causes of death, by animals, in the populations of African villages, not to mention the devastation of the cultivated fields that they find in their path, or that invade, to feed on tubers, grass, plants and leaves .
To feed on the Loxodonta africana literally devastates the savannah, until his teeth, totally worn out and therefore no longer usable, condemn him to die of starvation.
No other animal affects the savannah and the landscape ecology of this biotope as deeply as the African elephant.
Its enormous appetite, and its extraordinary strength, have had significant effects on the vegetation and therefore, on the habitat of the other animals that frequent the same range.
With their long proboscis i Loxodonta africana they tear, for example, entire branches of Acacia tortilis, to the point that they can no longer grow back. In addition, with their huge heads they knock down entire trees, and the trunks left standing are used to smooth the fangs, which are incisors with continuous growth, and to scratch. Thus they get rid of annoying parasites, which lurk in the thick skin, infesting them.
Obviously, as already mentioned for hippos, rhinos, Cape buffaloes, giraffes, and other herbivores, also for Loxodonta africana there is cooperation with cattle egrets and buffaloes, for the control of the number of parasites present on the surface of their body. , as ectoparasites or, encysted in the skin, or even the ritual of diving and bathing in mud pools, with which they are completely sprinkled through the trunk, for the same purpose and also to cool off from the torrid temperatures of the savannah.

African elephant - Loxodonta africana (photo www.themagazine.ca)

African elephants live in groups, also called herds, consisting of a certain number of sub-adult specimens, both males and females, of cubs, which are always strictly protected within the herd, of 2-3 adult males, which they can cooperate in the defense of an equivalent number of adult females. Some are the mothers of the cubs, and a female, who acts as a matriarch, is often the leader and dominant of the group. This is why it is said that the society of the Loxodonta africana is a "matriarchal organization".
There is a dominant female, who decides when it is time to move, which direction to go, and who to drive out of the herd because she has not been following the internal rules of the group. It also intervenes in the care of the little ones, and it is the one that attacks first in the defense of the group.
For example, in the past, in the 1980s, the zoological biologist John Goddard, director and curator of the Serengeti and Ngorongoro Park, noticed that a baby elephant was not nursed due to distraction and laziness from its mother, thus risking starvation.
The matriarch immediately realized the problem, and forced, with powerful blows of the trunk, the distorted mother to breastfeed the baby immediately.
The herds of African elephants perform both daily transhumance, in search of food and water, also covering distances of 50-70 km a day, and real "social migrations" of hundreds of kilometers, following the rhythm of the seasons.
In the savannah they contribute to building what is defined by biologists as a “community of herbivores”: the result of the sum of all the phytophagous populations present in this biotope.
The ecological and eco-ethological evolution, the non-overlapping of different food ecologies, have allowed a large and diverse number of herbivores to live in the savannahs and prairies, avoiding any form of competition.
Hence, for zoological biologists, the concept of “biomass” was born, which represents the total weight of living organisms on a given surface area. This concept is very useful to zoologists, and serves better than counting the animals present in that area, to understand the relationships between green plants, producers of "organic substance or mass", and primary consumer animals: herbivores.
Thus an African elephant, weighing about 6 t, eats 30 times more daily than an impala, weighing 59 kg.
The zoological biologists of the Nairobi National Park, for example, have calculated that the herbivores present, including African elephants, constitute a biomass of 12.6 t per square km. But in other areas it reaches 18-20 t per km², depending on the distribution of animal species.
To be precise, an "animal community" is not only made up of herbivores: there are also predatory carnivores, secondary and tertiary consumers, and a multitude of pedofauna invertebrates, insects, birds and reptiles.
The organic matter produced by plants then passes through a whole succession of living forms, forming a "food chain".
Carnivorous species control the population density and multiplication of herbivores (except elephants and rhinos), while herbivores affect the development of plant species.
The result is a complex and fragile ecological balance, which only random variations can temporarily break.
At the beginning of the dry season, i Loxodonta africana they feed on grasses along the lakes, which are shrinking, and then move to where the trophic resources and water are greater.
African elephants devour a great variety of plant food, from grasses to the bark of trunks and the foliage of trees, which they reach with their long proboscis, an organ that has become a real fifth member, formed by the fusion of the nose with the upper lip: robust , long and muscular, to the point of being able to uproot a tree, it is endowed with very sensitive prehensile and tactile abilities.
In some American zoos, they have managed to teach some African elephants to use a brush for painting, and they have created real animalistic masterpieces!
The trunks of the trees, also felled with the body, are debarked and condemned to desiccation and death, and the areas frequented by elephants are immediately recognized, often near large pools of water, due to the presence of these dead trunks.
In this way, due to the elephants, the jungle is transformed into a tree-lined savannah, and when fires then come, it degrades to a grassy savannah.
But this process is not only destructive, because, to a certain extent, the survival of certain animal species is favored.
The uprooted trees and the broken branches that i Loxodonta africana they leave as they pass, in fact they provide easy first choice nourishment for other herbivores. And during the dry season, the wells that dig in the dry riverbeds to look for water constitute water reserves, useful for other mammals, birds and reptiles.
Finally, by digging with their feet and trunk, elephants often discover salt deposits, of which they are greedy, useful to many species.
Some African elephants prefer wooded habitats. And because of this geographic isolation, through an “allopatric” speciation, a separate species called Loxodonta cyclotis was born.
The dimensions are always conspicuous, but smaller than those of the Loxodonta africana, which populate the tree-lined and grassy savannah.
Because of the merciless hunting they were subjected to during the second half of the nineteenth century and in the twentieth century, up to the 1980s, for the ivory of the tusks and for the stupid tourism of hunters in search of trophies, not to mention the sad poaching phenomenon, both the Loxodonta africana that the Loxodonta cyclotis, are now reduced to the limit.
The African governments, in collaboration with both African and foreign zoological biologists of the IUCN, CITES and WWF, and the rangers of the forest guard, have made it illegal, with strict and precise laws, the trade in ivory and therefore the hunting of elephants, at the same time confining them in "natural reserve parks", where the only safaris allowed are photographic ones.
In such contexts, being free to reproduce, their population in some periods has grown so quickly that the natural resources of the confinement region have been exhausted, making it arid and forcing biologists and rangers to move them to other areas.
Both the Loxodonta africana, that the Loxodonta cyclotis, are indigenous to sub-Saharan Africa.
In fact, in the past, the distribution of the Loxodonta africana it was large enough to cover all of sub-Saharan Africa, while today it is much smaller, and is found only in the grassy and tree-lined savannahs of the central-eastern and north-western part, between the 17th parallel north and the 17th parallel south .
The Loxodonta cyclotis, at home in the forests and not in the savannah, it has a wider distribution that covers almost all of sub-Saharan Africa. Obviously, for both species, within "protected areas".
These two species of pachyderms may meet, but they do not compete for food resources, and they do not appear to interbreed sexually.
Other specimens are scattered all over the world, except at the poles, inside zoological gardens, zooparks, zoosafari, where, together with the Taxon Advisory Group (TAG) projects carried out in African parks and natural reserves, from which the guidelines are produced for the correct management and maintenance of animal welfare "animal welfare", both natural and artificial reproduction programs are carried out for these splendid terrestrial giants, which will be useful for zoological biologists to keep their population in balance.
In zoogeographic terms, in fact, there are also two races or subspecies of both African species. These breeds, which are the Loxodonta africana africana and the Loxodonta africana cyclotis, are intra-second within their groups, and can be inter-secondary, between the two races, because they derive from the same species.
They present somatic differences with respect to the species of origin, but not so large and numerous, that they can be classified as distinct species, and they have the same distribution in the ranges of the species from which they derive.
The size of these elephants, both Loxodonta africana that the Loxodonta cyclotis, they are really huge.
As mentioned, the second species is smaller than the first, has more rounded auricles and is lower at the withers than those of the savannah, weighs less and has thinner fangs.
Despite their enormous size, their massive bulk, which inspires fear and compared to any other animal, is nevertheless endowed with remarkable agility and speed when they run and load, as they can reach 20-25 km / h.
It is not easy, not even for an expert biologist or an indigenous expert of one of the local villages, present in the areas where these animals are found, to feel their presence. The Pygmies of the Congo, who hunted them until the 1970s, as well as the Dorobo of Kenya (using spears), were often surprised and killed by the pachyderm, by crushing, in their hunting trips.
They can move silently, both in the forest and in the bush of the savannah, without being seen. This is because the weight of the body is equally distributed on the columnar limbs and on the gigantic feet that support them.
These characteristics of the limbs, so powerful and particular, which support weights up to 6.5-7 t, can become counterproductive, when, for some reason, one of these giants breaks a femur or a humerus, for example by falling off a cliff not seen, as regenerative abilities are very poor.
When this happens, even in a zoo, it is practically impossible for veterinarians to operate on them, and it is not even possible to build orthopedic prostheses, as is possible for other animal species, to support them and ensure adequate walking.
They are effectively sentenced to death, like racehorses with a damaged leg.
Be that as it may, his enormous feet allow him to advance gracefully, with an almost graceful step, contrary to what common sense might suggest.
Even though they weigh several tons, they often leave no traces of their passage on the compact ground, and for a zoologist biologist who studies their habits, life and customs, it is not always so easy and obvious to trace them.
The Loxodonta africana it has a massive head with large auricles, which flutters both for the thermoregulation of the head and for communicating with codes consisting of the number and frequency of waving. They are used to issue orders, threats and other forms of social interaction between conspecifics.
In Loxodonta cyclotis the relationship between the volume of the head and the size of the ears is such as to make them seem the largest ever, but in reality the dimensions are always in favor of the species that inhabits the savannah.
The forehead is extended and convex upwards. In the male of Loxodonta africana, determines a convexity in the initial part of the proboscis, absent in females. This is a character of sexual dimorphism, which an expert biologist can identify even from a distance, when observing them with binoculars, even if it is not so simple.
The sturdy and muscular trunk, with which they reach the most succulent branches and buds on the tops of the trees, with which they skillfully collect the fruits that have fallen to the ground, and with which they tear off large tufts of grass, is also used for drinking.
Despite having a good resistance to thirst, on average an elephant drinks 90-100 liters of water per day. In the hottest periods, it even reaches 200 l, aspirating 9 l at a time.
At its extremity, the proboscis, which reaches a length of 1.5 m, is equipped with two finger-like appendages, also used to caress the young, mediating processes of tactile socialization, or to hit a companion or a predator when the animal is 'makes you nervous.
On the sides of the proboscis, which we remember was formed by the fusion of the nose with the upper lip, there are two imposing fangs, which in the males of Loxodonta africana (in the females there can be specimens without tusks, but the females of the African species are generally always provided with them, unlike the Asian ones that never have them) can reach 3 m in length, weigh up to 50 kg each and have a diameter at the base of 20-30 cm.
Made of ivory and coated with enamel, they have the tip pointing upwards.
Come vedremo, vengono usate negli scontri per la difesa del territorio o di una fonte d’acqua, da rinoceronti o ippopotami che vorrebbero appropriarsene, contro un conspecifico maschio, per la conquista di una femmina durante la stagione degli amori, o contro un predatore, per la difesa della prole, compreso l’essere umano.
I cuccioli di elefanti africani possono talora (e questo vale anche per giovani subadulti) essere preda di leoni maschi.
In quelli asiatici il pericolo viene dalle tigri.
Questo accade, specialmente, quando branchi sono in migrazione o transumanza, alla ricerca di una sorgente d’acqua e di cibo, situazioni in cui, per disattenzione, un piccolo può rimanere isolato e perdersi.
Non riesce più a raggiungere il nucleo in movimento, ed è quindi facile preda dei felini.
In presenza di un maschio, o di una femmina adulta, rarissimamente i leoni, anche in gruppo, hanno il co- raggio d’attaccare, poiché avrebbero la peggio contro il gigante della savana.
Quando questo è accaduto, come filmato negli anni ’60, ’70, dal biologo della fauna, DrSc John Goddard, nel Parco Serengeti in Kenya, anche i più forti felini ci hanno sempre rimesso.
Le dimensioni pachidermiche dei Loxodonta africana, ci dicono che alla nascita un cucciolo pesa già 125-130 kg.
Dopo circa un ora, è in grado di sostenersi in piedi e camminare vicino la madre. Si allatterà sfruttando la coppia di mammelle pettorali, come tipico di tutti i cuccioli che nascono in ambienti aperti, come la savana e le praterie, dove i predatori sono sempre in agguato.
A completo sviluppo un grosso maschio può pesare 6,5-7 t, con una altezza di 3,8-4,5 m al garrese, e si sono osservati anche esemplari maschi enormi di 5 m d’altezza al garrese, per 7-7,5 t di peso, dei veri e propri colossi della Natura !
Le femmine raggiungono 3,8-4 m al garrese, per 4-4,8 t di peso.
Il gigantesco tronco, di color grigio, poggia su arti colonnari, cui fanno seguito dei piedi enormi, con le dita, sia nelle zampe anteriori che posteriori, inguainate in una sorta di cuscinetto elastico. Ciascun dito ha una spessa unghia.
The Loxodonta cyclotis, specie che da analisi genetiche, come accennato, è risultata essere distinta, ha alcuni tratti somatici differenti: un maschio pesa mediamente 3,5-4 t, oscilla tra i 2,5-3 m al garrese, le orecchie sono più tondeggianti e presentano margini superiori che non arrivano a toccarsi, contrariamente alla specie della savana.
Le zanne, più sottili, presentano la punta rivolta verso il basso, e sono quasi parallele alla proboscide, che sfiora il suolo, mentre nel Loxodonta africana sono molto spesso convergenti.
La mole inferiore, permette all’elefante della foresta di destreggiarsi nella folta giungla tropicale africana e, come quasi tutti i mammiferi che abitano giungle e foreste, conduce un’esistenza più solitaria, vivendo in gruppo solo durante il periodo riproduttivo.

Elefanti africani delle foreste - Loxodonta cyclotis (foto http://dzangaforestelephants.wildlifedirect.org)

Quando i Loxodonta africana pascolano dove gli alberi sono rari, l’erba può costituire fino al 90% del loro nutrimento, ma nelle regioni alberate preferiscono rami, fronde e foglie. La maggior parte del cibo mangiato, si ritrova quasi intatto nelle feci. Questo, però, non è indice di una insufficienza funzionale del tubo digerente, ma dipende dalla rapidità con cui le enormi quantità di cibo attraversano l’intestino.
In tale modo vengono trattenute solo le parti più nutrienti dei vegetali, mentre la componente legnosa, indigeribile, viene rapidamente espulsa.
In genere gli elefanti africani riescono a distruggere più vegetazione di quanta ne mangiano. Strappano enormi ciuffi d’erba con le radici, inghiottono terra ricca di salgemma, e masticano dure cortecce polverose tutto ciò logora profondamente i loro denti.
I pesanti molari trituranti, le cui dimensioni sono equivalenti al pugno chiuso di un bambino di 2 anni, cadono pezzo per pezzo man mano che si consumano, e vengono rinnovati sei volte nell’arco della vita.
Quando però anche i denti dell’ultimo cambio (specie polifiodonte) sono consumati, l’elefante africano non può più masticare il cibo, ed è condannato a morire di fame.
I vecchi maschi (descriveremo successivamente nel testo, questo vero e proprio culto della morte, caratteristica particolare di questi animali) passano sovente gli ultimi anni della loro vita da soli, in prossimità di fiumi, ove la vegetazione che cresce, è più tenera e ricca d’acqua, quindi più facile da masticare senza denti o da inghiottire sana.
La loro odontogenesi (crescita e ricambio dei denti), presenta una particolare “cinetica” di crescita e caduta. Possiamo dire che alla nascita la corona dei denti molari è coperta da cemento, che presto si consuma, esponendo l’avorio e lo smalto sottostanti.
Lo smalto, è più duro dell’avorio, e si consuma più lentamente, formando delle creste atte a triturare le gemme, i rami la corteccia e quant’altro di vegetale.
Durante tutta la loro vita, il Loxodonta africana e il Loxodonta cyclotis usano 24 molari, sei per ogni emi-mascella, ma in genere solo due sono usati contemporaneamente.
I denti sono composti da più lamine. Man mano che si consuma, il dente avanza nella mascella, mentre le lamine, gradatamente consumate, cadono una dopo l’altra.
Questo schema funzionale mostra la successiva sostituzione dei denti (cinetica), in ciascun lato della mascella, nei vari stadi della vita dell’elefante.
I molari detti 1-2, presenti dalla nascita, sono ricoperti da cemento. Quando sono in funzione (masticazione), contemporaneamente si forma un abbozzo del molare 3, posteriormente a loro. Quando i molari 1-2 sono scomparsi, perché caduti, il molare 3 entra in funzione, avanzando di posizione. Man mano che si logora si abbozza il molare 4, stessa posizione posteriore, e quando il 3 è quasi del tutto consumato e sta per cadere, entra in funzione il 4, avanzando pian piano in avanti. La cinetica dei denti fa quindi sviluppare il molare 5, come abbozzo, che va poi a sostituire, finito lo sviluppo, il molare 4 logorato, che cade anche lui, non essendo più utile alla triturazione-masticazione.
Quando il molare 5 è in piena funzione, si comincia ad abbozzare il 6, sempre posteriormente a quello funzionante. Caduto il 5, entra in piena funzione il molare 6, avanzando nella mascella.
Arrivati a questo punto, una volta che il molare 6 è completamente logorato-consumato e non funziona più, cade a sua volta, ma non viene sostituito da nessun altro molare, poiché nessun abbozzo si era precedentemente formato, in posizione posteriore.
Non è chiaro se questo cessato rinnovamento sia funzione dell’età dell’animale, onde per cui le capacità fenotipiche plastiche e rigenerative si sono abbassate fino a interrompersi, o se tutta la cinetica spiegata segua un programma genetico, rigido e fisso.
L’elefante africano poi, come molti altri grossi mammiferi, ha un coefficiente di dispersione termica basso.
Per la legge ecogeografica di Allen-Bergmann, gli organismi che hanno una massa minore, hanno una superficie di dispersione termica maggiore, contrariamente a quelli con massa maggiore.
E mentre le appendici (orecchie, muso etc.) di animali che vivono in reami biogeografici freddi (come nella parte settentrionale dell’emisfero boreale o all’estremo Sud di quello australe) sono ridotte per disperdere meno calore, quelle degli animali che vivono nella fascia equatoriale e tropicale hanno dimensioni maggiori per aumentare il coefficiente di dispersione termica.
Per tale ragione, gli elefanti africani presentano, in entrambe le specie e relative razze, questi enormi padiglioni auricolari, che usano sventolare senza sosta.
Un altro mezzo che utilizzano per combattere temperature dell’ordine di 50°C all’ombra, consiste nel ricoprirsi, testa e corpo, di una crosta di fango umido.
Infine, un ulteriore raffinato mezzo per combattere la calura è garantito da un intricato sistema di vasi sanguigni, che invadono le enormi orecchie, lunghe fino a 1,80 m e larghe 1,50 m. Quando vengono sventolate, il sangue che vi scorre dentro viene raffreddato di 5° C, e dato che poi raggiunge la testa, ne trae beneficio anche l’encefalo dell’animale.
Questo sistema di vasi, consta di vene, che avvolgono le arterie auricolari.
Quando la temperatura corporea aumenta, aumenta anche la pressione sanguigna, che sospinge il sangue nei padiglioni auricolari.
In questo distretto le arterie, dilatandosi per il caldo, cedono parte del calore trasportato dal sangue che vi scorre, mediante un meccanismo simile a uno “scambiatore di calore in contro- corrente”, al sangue che scorre nelle vene che le avvolge, le quali, trovandosi in superficie, lo disperdono all’esterno.
Un meccanismo, questo dello “scambiatore di calore in controcorrente”, che è sfruttato anche dai delfini, a livello delle pinne pettorali, per evitare durante l’intensa attività fisica, il surriscaldamento degli arti.
E quando hanno bisogno d’analisi, è da tali vasi venosi auricolari che biologi zoologi fanno i prelievi di sangue negli elefanti.
Per i primi sette anni di vita, i Loxodonta africana di entrambi i sessi, si sviluppano con la medesima velocità, giunti al settimo anno, pesano 1 -1,5 t.
In seguito i maschi subiscono un cosiddetto “scatto di crescita”, crescendo molto più rapidamente delle femmine, tanto che un maschio dell’età di 50 anni può raggiungere le 6,5-7 t, contro le 4-4,8 t di una femmina della stessa età.
La crescita è continua, non si arresta mai. Teoricamente, se fossero indefinitamente longevi, gli elefanti crescerebbero senza limiti, in altezza e lunghezza. A tale proposito, i biologi hanno osservato che una femmina di 40 anni raggiunge 3,5-4 m al garrese, mentre un femmina di 1 anno di vita passa tra le gambe della madre, usate spesso come rifugio.
I maschi in genere non superano i 50 di età. Le femmine possono arrivare a 60 anni, ma si sono osservati esemplari di entrambi i sessi, che raggiungono 70 anni di vita, veri patriarchi e matriarche della savana.
Le femmine, raggiungono la maturità sessuale, normalmente verso i 10 anni di vita, i maschi uno o due anni più tardi.
Oggi molti gruppi vivono in condizioni precarie per la scarsità di cibo, per il sovraffollamento e per la mancanza d’ombra (pur vivendo in un biotopo caldo gli elefanti sopportano meglio il freddo del caldo) nelle riserve in cui vivono, sempre più piccole a causa dello sfruttamento minerario e agricolo.
A causa di questi stress ecologici, lo sviluppo corporeo ne risente e subisce ritardi. In alcune regioni le femmine non sono feconde fino a 18 anni, e tra una nascita e l’altra possono trascorrere 8 anni, mentre fisiologicamente ne dovrebbero passare 4.
I maschi di Loxodonta africana non corteggiano le femmine prima dell’accoppiamento, ma possono combattere, contro conspecifici del medesimo sesso, per il loro possesso.
Le femmine sono in calore per 1-2 giorni, e durante questo periodo possono accoppiarsi con uno o più maschi (specie poligama).
La gestazione ha una durata media di 660 giorni (poco meno di due anni).
Dopo il parto (sempre e solo parti singoli, sono rarissimi i parti bigemini) le femmine ritornano in calore, due anni dopo, ma continuano ad allattare il cucciolo anche durante la successiva gestazione, fino quindi al terzo-quarto anno di vita.
Come accennato prima, il Loxodonta africana, ha una organizzazione sociale di tipo “matriarcale”. Più precisamente l’unità di base è formata da una femmina adulta accompagnata da una prole fino ai 14 anni di età.
I maschi adulti si riuniscono in gruppi o coppie unisessuali, ma più invecchiano più emerge il loro carattere solitario.
Nel periodo riproduttivo, che ciclicamente si ripresenta ogni 4 anni, le femmine sessualmente mature, si separano dal gruppo, seguite da alcuni maschi, che ingaggiano tra di loro aspre lotte, spingendosi con il muso e colpendosi con le zanne.
Se i maschi duellanti, appartengono a un medesimo gruppo, in genere le contese finiscono presto, senza conseguenze.
In caso contrario, quando uno dei soggetti è esterno al gruppo, le contese diventano durissime, con ferite profonde, e non è rara la morte di uno dei contendenti.
Durante l’accoppiamento il maschio si appoggia con le zampe anteriori sulla schiena della femmina, che deve sopportare un peso enorme, mentre la vagina viene compenetrata più volte col grosso pene.
Questo può comportare gravi incidenti nelle giovani elefantesse, appena sessualmente mature, ma non ancora del tutto sviluppate fisicamente.
Può accadere che un maschio in fregola di una mandria di passaggio tenti l’accoppiamento col rischio di rompere la schiena a una giovane femmina mal capitata, se non intervengono prontamente i membri della mandria (per prima la matriarca) a salvarla, cacciando via l’intruso. Si tratta di veri e propri tentativi di stupro, come si è anche osservato negli orangutan.
In passato, ma spesso anche oggi, la grande mole dell’elefante africano, il suo incedere lento e incerto, e la sua apparente pigrizia, lo ha fatto ritenere dai non esperti un animale poco intelligente e reattivo.
Ma i biologi zoologi, non sono per nulla d’accordo su ciò.
L’alta organizzazione sociale che caratterizza i vari nuclei o mandrie, l’uso così abile della proboscide, le forti interazioni “omoparentali” madre-figlio e “alloparentali” conspecifici-cuccioli, hanno chiaramente mostrato che questo animale, oltre che presentare un encefalo di grandi dimensioni, fino a 5 kg di peso, è dotato di un concreto sviluppo psichico.
Infatti, sebbene si abbia una netta divisione in unità famigliari (e negli individui più anziani si sviluppa una tendenza a fare vita solitaria), nei punti d’acqua (pozze, laghi), convergono spesso contemporaneamente mandrie diverse di elefanti, ed i soggetti che si conoscono si salutano mediante la proboscide.
Questo è reso possibile, grazie alla proverbiale “memoria” che caratterizza questi pachidermi, e alla voce, cioè i “barriti” emessi mediante la proboscide, una specie di gorgoglii prodotti dalla laringe, che sono individuo-specifici e vengono riconosciuti dai conspecifici di altre mandrie.
Possono udirli anche a distanza di chilometri, poiché, insieme all’olfatto, l’udito è forse il senso più sviluppato in questi animali.
In seguito al riconoscimento di questo o questa amico/amica, comincia il saluto vero e proprio, che si esplica mediante il contatto delle proboscidi e delle bocche, intrecciando le zanne : un vero e proprio “Ciao amico, come stai ? Come va la vita ? E’ tanto che non ci si vede”.
Nel contempo, in questo rituale di saluto, gli esemplari, possono annusare il secreto delle reciproche “ghiandole odorose temporali”, scambiandosi così, anche un segnale olfattivo oltre che tattile, dal quale percepiscono, probabilmente, anche lo stato di salute dell’amico/a.
Abbiamo poco fa accennato alla proverbiale “memoria” del Loxodonta africana.
Effettivamente esperimenti sul campo e in ambiente controllato (giardini zoologici, zoosafari, zoopark), di ecofisiologia ed eco-etologia, per lo studio delle capacità mnemoniche (di memoria), su questi animali, hanno condotto i biologi zoologi ed etologi a convincersi che, ne hanno una “realmente sviluppata”.
Per esempio, questi animali sono capaci di ricordarsi, anche a distanza di molti anni, senza esserci ritornati frequentemente, l’ubicazione delle riserve idriche nell’ambiente arido in cui vivono.
Questa capacità si rivela preziosa soprattutto nei periodi di grande siccità, quando la possibilità di sopravvivenza di una mandria è legata all’approvvigionamento idrico.
Le femmine sembrano avere capacità di memoria superiori ai maschi, e forse questo è un altro fattore a loro vantaggio che le rende capogruppo.
Prima di accennare alla particolare caratteristica del “culto dei morti o funerario”, come i biologi lo hanno definito, tipico di questi animali e specialmente dell’elefante africano, diamo ancora uno sguardo, alla “vita in famiglia” che caratterizza il Loxodonta africana.
Sopra, abbiamo asserito, che la madre in sostanza, non è l’unica a occuparsi dei cuccioli, sebbene le cure omoparentali, siano comunque sviluppate.
L’intera mandria si sente responsabile delle cure, del nutrimento e della difesa dei nuovi nati, che vengono aiutati a superare le iniziali difficoltà della vita, che non sono piccole, come l’attraversa- mento di un fiume o la quotidiana ricerca del cibo, una volta svezzati.
Sebbene l’allattamento dovrebbe durare 3-4 mesi, spesso può superare i 2-3 anni, raggiungendo i 4, ma già qualche settimana dopo la nascita, i piccoli sono in grado, tra una poppata e l’altra, di assumere cibo solido, in particolare erba, che tutti gli adulti della mandria provvedono a raccogliere pulire e sminuzzare per facilitargli l’assunzione.
Qualche volta, ai cuccioli è consentito anche “rubare” il cibo, parzialmente masticato, nella bocca di un adulto sia esso la madre e non.
Si possono costituire anche dei veri e propri “nidi d’infanzia”, dove le femmine del gruppo provvedono ad accudire i cuccioli, mentre le madri sono impegnate alla ricerca del cibo.
La balia di turno, tiene sotto controllo i piccoli, evitando che si allontanino. Ne controlla il sonno, e in più mastica il cibo che fornisce loro “elaborato”.
In caso di pericolo, ad esempio all’avvicinarsi di leoni, invece di fuggire tutti gli adulti si dispongono a costituire una barriera, dietro la quale sono nascosti i cuccioli che devono essere protetti.
Se poi, come purtroppo accadeva spesso in passato ad opera di stupidi cacciatori, una madre venisse uccisa, un’altra femmina provvede ad adottare il cucciolo orfano, occupandosi delle cure parentali, tra cui l’allattamento, perché diventa subito in grado di produrre il latte.
Il latte di questa specie animale è molto ricco in grassi e proteine ed è molto denso e nutriente.
Ma una tra le caratteristiche più misteriose e affascinanti per i biologi zoologi, che è costume nelle specie africane di elefanti (per quella asiatica non si hanno ancora dati certi di un fenomeno simile), è quella del “culto dei morti o funerario”.
Infatti questi animali mostrano il loro intelligente e spiccato senso sociale, anche nella cura degli individui ammalati e feriti, della loro mandria.
Tutti i membri del gruppo si prendono cura di chi è ferito o malato anche a morte.
Quando un membro della mandria muore, il suo corpo viene ricoperto grossolanamente di frasche, come se si stesse creando una sepoltura. Questo prima che intorno al cadavere si accalchino animali necrofagi come gli avvoltoi, ad esempio il Capovaccaio Africano (Neophron percnopterus) e altre specie di avvoltoi, o mammiferi come la Iena Maculata (Crocuta crocuta, in passato e ancora oggi da alcuni autori, chiamata Hyaena ridens), gli Sciacalli Dorati (Canis aureus) ed altri animali.
In passato, come sceneggiato su molti film, si pensava che esistessero i famosi “cimiteri degli elefanti”, luoghi introvabili dove andavano gli anziani a morire in solitudine.
In realtà, la presenza di numerosi scheletri rinvenuti in aree circoscritte, di Loxodonta africana e Loxodonta cyclotis, sembrerebbe più logicamente attribuibile, a stragi compiute dagli esseri umani, per l’avorio, o a improvvisi incendi, scoppiati nelle savane, che di sorpresa hanno intrappolato più esemplari contemporaneamente, uccidendoli.


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Loxodonta es un género de mamíferos proboscídeos de la familia de los elefántidos que incluye a las dos especies vivientes de elefantes africanos: el elefante africano de sabana (Loxodonta africana) y el elefante africano de bosque (Loxodonta cyclotis),1​ que anteriormente eran considerados dos subespecies de una misma especie.

Los machos alcanzan normalmente de 6 a 7,5 m de longitud y de 3,2 a 4 m de altura hasta la cruzen cambio las hembras entre 2,6 y 3 m. Pesan de media unas 6 toneladas, con máximos de 10, los machos adultos, y las hembras entre 2,8 y 4,6,3​ lo que los convierte en los seres vivos terrestres más grandes del mundo. Sin embargo, se tiene noticia de un individuo macho de 4,2 m de alto y un peso de 12 274 kg, que fue abatido en 1955 en Angola, cuyo cuerpo se encuentra disecado en el Museo de Historia Natural de Washington.

El elefante africano de sabana se caracteriza por su gran cabeza, amplias orejas que cubren los hombros, trompa larga y musculosa, presencia de dos «colmillos» en la mandíbula superior, bien desarrollados en ambos sexos aunque mayores en los machos. En su ambiente natural viven entre 40 y 50 años, pues un elefante adulto no tiene enemigos naturales, con excepción del hombre. A partir de los 40 años sus últimos dientes se desgastan y les es imposible comer, y mueren. En cautiverio pueden vivir más tiempo por los cuidados y alimentación que reciben pueden llegar a los 60 años.

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  • Loxodonta africana in portoghese

    Elefante africano

    È vietato concedere licenze per l'importazione di avorio greggio o lavorato ottenuto dall'elefante africano (Loxodonta africana).

    É proibida a emissão de licenças de importação para marfim em bruto e marfim trabalhado derivado do elefante africano (Loxodonta africana).

    Elefante Africano

    È vietato concedere licenze per l'importazione di avorio greggio o lavorato ottenuto dall'elefante africano (Loxodonta africana).

    É proibida a emissão de licenças de importação para marfim em bruto e marfim trabalhado derivado do elefante africano (Loxodonta africana).

    Loxodonta africana

    È vietato concedere licenze per l'importazione di avorio greggio o lavorato ottenuto dall'elefante africano (Loxodonta africana).

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